Ένα νέο απολίθωμα παρέχει νέες πληροφορίες σχετικά με την εξέλιξη των πτηνών

Σε μια νέα μελέτη η οποία δημοσιεύθηκε στην επιστημονική επιθεώρηση National Science Review, μια ομάδα ερευνητών περιγράφει το πιο εξαιρετικά διατηρημένο απολίθωμα πουλιού που έχει ανακαλυφθεί μέχρι σήμερα.

Το νέο απολίθωμα από την πρώιμη Κρητιδική περίοδο (περίπου 131 έως 120 εκατομμύρια χρόνια πριν), αναφέρεται ως Eoconfuciusornis, το παλαιότερο και πιο πρωτόγονο μέλος της Confuciusornithiformes, μια ομάδας πρώιμων πτηνών που χαρακτηρίζονται από την πρώτη εμφάνιση του ράμφους σε πτηνά.

Ο νεότερος συγγενής του, Confuciusornis, είναι γνωστό από χιλιάδες δείγματα, αλλά αυτό είναι μόνο το δεύτερο δείγμα του Eoconfuciusornis που βρέθηκε ποτέ. Αυτό το είδος προέρχεται μόνο από του σχηματισμούς Ma Huajiying στη Κίνα, οι οποίοι διατηρούν το δεύτερο αρχαιότερο γνωστό απολίθωμα πουλιού.

Αυτό το νέο δείγμα του Eoconfuciusornis, είναι ένα θηλυκό. Η ωοθήκη αποκαλύπτει την ανάπτυξη κρόκων που ποικίλουν σε μέγεθος παρόμοιους με αυτούς των σύγχρονων πουλιών. Αυτό υποδηλώνει ότι τα Confuciusornithiformes εξέλιξαν μια περίοδο ταχείας εναπόθεσης κρόκου πριν από την ωοτοκία, το οποίο είναι ενδεικτικό των πολύπλοκων ενεργητικών προφίλ παρόμοια με αυτά που παρατηρούνται στα σημερινά πουλιά.

Αυτό σημαίνει ότι το Eoconfuciusornis και οι συγγενείς του, όπως και τα σημερινά πουλιά, ήταν σε θέση να αντιμετωπίζουν τις εξαιρετικά υψηλές μεταβολικές απαιτήσεις κατά την πρώιμη ανάπτυξη και την αναπαραγωγή. Αντίθετα, άλλα κρητιδικά πουλιά συμπεριλαμβανομένων των πιο προηγμένων ομάδων όπως τα Enantiornithes, φαίνεται να είχαν χαμηλότερα ποσοστά μεταβολισμού και απαιτούσαν λιγότερη ενέργεια.

Ίχνη δέρματος στο απολίθωμα, δείχνουν ότι η πτέρυγα συμπληρώνονταν με πτερύγια του δέρματος που ονομάζονται patagia. Πολλά σημερινά πουλιά έχουν πολλές πτέρυγες με patagia, που τα βοηθούν να πετάνε. Το νέο αυτό απολίθωμα βοηθά στην κατανόησή μας στο πως εξελίχθηκαν τα φτερά των πουλιών.

Το propatagium (το πτερύγιο του δέρματος που συνδέει τον ώμο και τον καρπό), και το postpatagium (το πτερύγιο του δέρματος που εκτείνεται από το πίσω μέρος του χεριού και την ωλένη) εξελίχθηκε πριν από το alular patagium (το πτερύγιο του δέρματος που συνδέει το πρώτο σημείο με το υπόλοιπο χέρι), το οποίο είναι απών στο Eoconfuciusornis.

Ακόμη πιο μοναδική είναι η διατήρηση της εσωτερικής δομής του propatagium που αποκαλύπτουν ένα κολλαγονούχο δίκτυο, ίδιο με αυτό των σημερινών πουλιών. Αυτό το εσωτερικό δίκτυο δίνει στο πτερύγιο του δέρματος το σχήμα του, επιτρέποντας τη δημιουργία αεροδυναμικής άνωσης βοηθώντας τα πουλιά να πετάνε.

Το σχεδόν πλήρες φτέρωμα διατηρεί απομεινάρια του αρχικού προτύπου του φτερώματος, αποκαλύπτοντας την παρουσία κηλίδων στα φτερά και την πρώτη τεκμηρίωση των σεξουαλικών διαφορών στο φτέρωμα ανάμεσα στα πουλιά. Αυτό το νέο δείγμα δείχνει ότι τα θηλυκά Eoconfuciusornis ήταν μικρότερα από τα αρσενικά και δεν είχαν φτερά στην ουρά, παρόμοια με πολλά διμορφικά πουλιά που υπάρχουν σήμερα και στα νεότερα Confuciusornis, στα οποία το φτέρωμα των αρσενικών και των θηλυκών είναι διαφορετικά το ένα από το άλλο.

Δείγματα των φτερών που αναλύθηκαν κάτω από το μικροσκόπιο, αποκάλυψαν διαφορές στα χαρακτηριστικά χρώματος, επιτρέποντας στους ερευνητές να ανακατασκευάσουν το φτέρωμα. Θηλυκά Eoconfuciusornis είχαν μαύρα στίγματα στα φτερά και γκρίζο σώμα με ένα κόκκινο στίγμα στο λαιμό.

Οι ερευνητές δεν έχουν βρει απολιθώματα από οποιοδήποτε άλλο πουλί από την περίοδο αυτή, που να αποκαλύπτει τόσα πολλά είδη των μαλακών ιστών (φτερά, δέρμα, το κολλαγόνο, ωοθυλακία). Αυτά τα υπολείμματα επιτρέπουν στους ερευνητές να δημιουργήσουν την πιο ακριβή ανακατασκευή ενός πρωτόγονου πρώιμου πουλιού ή δεινόσαυρου μέχρι σήμερα. Οι πληροφορίες αυτές παρέχουν καλύτερη κατανόηση της λειτουργίας της πτήσης στα πρωτόγονα confuciusornithiforms και την εξέλιξη των προηγμένων χαρακτηριστικών της πτήσης ανάμεσα στα πουλιά.

Παραπομπές

Xiaoting Zheng et al. Exceptional preservation of soft tissue in a new specimen of Eoconfuciusornis and its biological implications. National Science Review (2017). DOI: 10.1093/nsr/nwx004

ΑΝΔΡΕΑΣ ΓΡΗΓΟΡΙΟΥ

Παιδί της επιστήμης και της τεχνολογίας, παρέα με ένα γάτο κοιτάζει το σύμπαν και θέτει ερωτήσεις

You may also like...

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *