Ο διαστρικός αστεροειδής Oumuamua είναι ένα σκούρο κόκκινο, εξαιρετικά επιμηκυνμένο βραχώδες ή μεταλλικό αντικείμενο

Τον Οκτώβριο του 2017, οι αστρονόμοι εντόπισαν ένα αστεροειδή ο οποίος διερχόταν διαμέσου του Ηλιακού μας συστήματος από τον διαστρικό χώρο. Τώρα έχουν διαπιστώσει ότι αυτό το αντικείμενο, το οποίο ονομάστηκε “Oumuamua”, δεν μοιάζει καθόλου με τίποτα που βρίσκεται κανονικά στο Ηλιακό Σύστημα. Φαίνεται να είναι ένα σκούρο κόκκινο, εξαιρετικά επίμηκες μεταλλικό ή βραχώδες αντικείμενο μήκους περίπου 400 μέτρων.

Στις 19 Οκτωβρίου 2017, το τηλεσκόπιο Pan-STARRS 1 στη Hawai εντόπισε ένα ελαφρύ σημείο φωτός το οποίο φαινόταν να κινείται στον ουρανό.

Αρχικά θεωρήθηκε ότι ήταν ένας τυπικός μικρός αστεροειδής, αλλά πρόσθετες παρατηρήσεις για τις επόμενες δύο ημέρες επέτρεψαν τον υπολογισμό της τροχιάς του να υπολογιστεί με ακρίβεια.

Οι υπολογισμοί της τροχιάς αποκάλυψαν πέρα ​​από κάθε αμφιβολία ότι αυτό το σώμα δεν προέρχεται από το εσωτερικό του Ηλιακού Συστήματος, όπως όλοι οι αστεροειδείς ή κομήτες που παρατηρήθηκαν ποτέ, αλλά αντ’αυτού προέρχεται από τον διαστρικό χώρο.

Αν και αρχικά ταξινομήθηκε ως κομήτης, πρόσθετες παρατηρήσεις δεν αποκάλυψαν κανένα σημάδι κομητειακής δραστηριότητας όταν βρέθηκε πλησιέστερα στον Ήλιο τον Σεπτέμβριο του 2017. Το αντικείμενο αναταξινομήθηκε ως ένας διαστρικός αστεροειδής και ονομάστηκε 1Ι/2017 U1 («Oumuamua»).

Από την ανακάλυψή του, η φωτεινότητά του έχει μειωθεί. Η ταχέως αυξανόμενη απόσταση από τη Γη και τον Ήλιο το καθιστά αρκετά αμυδρό για να μελετηθεί ακόμα και από τα μεγαλύτερα τηλεσκόπια.

“Περιττό να πούμε ότι σταματήσαμε τα πάντα για να μπορέσουμε να στρέψουμε γρήγορα τα τηλεσκόπια Gemini στο “Oumuamua” αμέσως μετά την ανακάλυψή του”, αναφέρουν στη μελέτη τους οι ερευνητές, η οποία δημοσιεύθηκε στην επιστημονική επιθεώρηση Nature. “Έπρεπε να δράσουμε γρήγορα. Ο “Oumuamua” είχε ήδη περάσει από το πλησιέστερο σημείο του στον Ήλιο και επέστρεφε στον διαστρικό χώρο”.

Οι αστρονόμοι διαπίστωσαν ότι ο “Oumuamua” ποικίλλει δραματικά στη φωτεινότητα του κατά 10 φορές καθώς περιστρέφεται στον άξονά του κάθε 7,3 ώρες.

“Αυτό που βρήκαμε ήταν ένα ταχέως περιστρεφόμενο αντικείμενο, τουλάχιστον στο μέγεθος ενός ποδοσφαιρικού γηπέδου, το οποίο άλλαζε σε έντονη φωτεινότητα αρκετά δραματικά”, αναφέρουν επίσης οι ερευνητές.

“Αυτή η αλλαγή στη φωτεινότητα υποδηλώνει ότι ο “Oumuamua” θα μπορούσε να είναι περισσότερο από 10 φορές μεγαλύτερο από το πλάτος του, κάτι που δεν έχουμε δει ποτέ στο δικό μας Ηλιακό σύστημα”.

Οι επιστήμονες διαπίστωσαν επίσης ότι ο αστεροειδής είναι πυκνός, ίσως βραχώδης ή με υψηλή περιεκτικότητα σε μέταλλα, δεν έχει σημαντικές ποσότητες νερού ή πάγου και ότι η επιφάνειά του είναι πλέον σκοτεινή και κοκκινισμένη λόγω των επιδράσεων της ακτινοβολίας από κοσμικές ακτίνες σε εκατομμύρια χρόνια. Επίσης, επιβεβαίωσαν ότι είναι εντελώς αδρανές, χωρίς την ελάχιστη ένδειξη σκόνης γύρω από αυτό.

Ο “Oumuamua” εκτιμάται ότι έχει μήκος τουλάχιστον 400 μέτρα και περίπου 102 μέτρα διάμετρο.

Προκαταρκτικοί τροχιακοί υπολογισμοί πρότειναν ότι το αντικείμενο είχε προέλθει από την κατά προσέγγιση κατεύθυνση του φωτεινού αστέρα Βέγα (Vega), στον βόρειο αστερισμό της Λύρα.

Ωστόσο, ακόμα και με ταχύτητα περίπου 95.000 χιλιομέτρων την ώρα), χρειάστηκε τόσος πολύς χρόνος για το διαστρικό αντικείμενο να κάνει το ταξίδι προς το Ηλιακό μας Σύστημα ώστε ο αστέρας Βέγας δεν ήταν κοντά σε αυτή τη θέση όταν ο αστεροειδής ήταν εκεί περίπου 300.000 χρόνια πριν.

“Ο Oumuamua μπορεί να περιπλανιόταν διαμέσου του Γαλαξία, χωρίς να έχει προστεθεί σε οποιοδήποτε σύστημα αστέρων, για εκατοντάδες εκατομμύρια χρόνια πριν από την τυχαία συνάντησή του με το Ηλιακό μας σύστημα”, αναφέρουν οι ερευνητές.

“Συνεχίζουμε να παρατηρούμε αυτό το μοναδικό αντικείμενο και ελπίζουμε να εντοπίσουμε με μεγαλύτερη ακρίβεια από πού προήλθε και προς τα που θα συνεχίσει την περιήγησή του στον γαλαξία. Και τώρα που εντοπίσαν τον πρώτο διαστρικό βράχο, είμαστε έτοιμοι για τους επόμενους”.

Οι αστρονόμοι εκτιμούν ότι ένας διαστρικός αστεροειδής παρόμοιος με τον “Oumuamua” διέρχεται μέσα από το εσωτερικό Ηλιακό σύστημα περίπου μια φορά το χρόνο, αλλά είναι αμυδροί και δύσκολο να εντοπιστούν, έτσι δεν εντοπίζονταν μέχρι τώρα.

Παραπομπές

Karen J. Meech et al. A brief visit from a red and extremely elongated interstellar asteroid. Nature (2017). DOI: 10.1038/nature25020

ΑΝΔΡΕΑΣ ΓΡΗΓΟΡΙΟΥ

Παιδί της επιστήμης και της τεχνολογίας, παρέα με ένα γάτο κοιτάζει το σύμπαν και θέτει ερωτήσεις

You may also like...

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *